Playground Games

Le Joyau des Xbox Game Studios

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Playground Games est un studio britannique de jeux vidéo basé à Royal Leamington Spa, en Angleterre. La société est créée en 2009 suite au regroupement d’anciens de chez Bizarre Creations et Codemasters. Depuis, le studio s’est fait connaître pour le développement de la série à succès Forza Horizon sur consoles Xbox. Reconnu comme l’un des développeurs les plus talentueux de sa génération, Playground Games rejoint en 2018 les équipes internes de Microsoft : les Xbox Game Studios.

Carte d’identité de Playground Games

    • Date de création du studio : 26 octobre 2009
    • CEO : Gavin Raeburn
    • Localisation : Royal Leamington Spa, Angleterre
    • Effectifs en mai 2021 : 317
    • Nombre de jeux commercialisés : 4
    • Jeux phares : La série des Forza Horizon
    • Jeux actuellement en développement : Forza Horizon 5, Fable

2009 – 2012 Création du studio et premier jeu

À la fin des années 2000, le jeu vidéo britannique traverse une période trouble. De nombreux studios à la renommée mondiale jouent en effet leur survie et l’industrie est sur le point de se transformer. Entre les tensions, les risques de fermetures et l’envie de se lancer dans un nouveau challenge, certains développeurs décident de créer leur propre société.

C’est notamment le cas de Trevor Williams, alors directeur de Codemasters Birmingham Studios, et de Nick Wheelwright, CEO de Codemasters. En novembre 2009, les deux hommes annoncent en effet la création d’une toute nouvelle entité : Playground Games Limited. Celle-ci verra véritablement le jour début 2010 après l’arrivée de deux autres fondateurs : Ralph Fulton et Gavin Raeburn.

À sa création, la philosophie du studio est simple et n’a pas changé depuis : être les meilleurs, créer les meilleurs jeux, tout en s’amusant à les faire. Une philosophie qui résonne jusque dans le nom du studio (Playground signifie “aire de jeux” en français) et qui va rapidement devenir très concrète.

En 2010, alors que le studio vient de naître, la direction de Playground Games sait qu’elle doit recruter des développeurs expérimentés. Par chance, l’industrie vit une période sous tension et c’est assez aisément que les quatre anciens cadres de Codemasters pourront embaucher. En mai 2010, la société accueille des développeurs en provenance de SCE Studio Liverpool (ex-Psygnosis), Bizarre Creations ou encore Criterion Games et, naturellement, de Codemasters.

Qui sont les fondateurs de Playground Games ?

Sans Codemasters, Playground Games n’existerait probablement pas. Car c’est au sein de la société britannique que les quatre fondateurs (deux créatifs, un gestionnaire et un financier) se rencontrent et développent leur envie de créer un studio de toute pièce. Voici un aperçu de leurs parcours.

  • Gavin Raeburn : Entré chez Codemasters en 1986, Gavin y restera 24 années. Programmeur au début de sa carrière, l’homme parvient à la production de séries comme DiRT, F1 ou encore GRID entre 2000 et 2010.
  • Ralph Fulton : C’est fin 2005 que Ralph Fulton arrive chez Codemasters. En qualité de Game Designer, l’homme travaillera notamment sur GRID avant de monter en grade et de chapeauter une équipe de 25 designers sur DiRT 2 et F1 2010.
  • Trevor Williams : Bien moins impliqué dans la création de jeux, Trevor Williams occupe le poste de General Manager entre 2008 et 2009. Avant son arrivée chez Codemasters, il a ainsi déjà dirigé Rage Software (Birmingham) et Swordfish Studios (qui deviendra Codemasters Birmingham en 2008).
  • Nick Wheelwright : Voilà l’homme d’affaire du quatuor ! Nick Wheelwright entre chez Codemasters en 1993 en tant que Directeur Financier. En 1996, il obtient une promotion et devient CEO de la société jusque 2009.
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De gauche à droite : Trevor Williams, Gavin Raeburn, Ralph Fulton

Avec des équipes en croissance et du talent à revendre, Playground Games va rapidement se mettre au travail sur une prestigieuse licence. En effet, grâce à une expertise certaine dans les jeux de courses, le studio se rapproche de Turn 10 pour développer un nouveau projet autour de Forza : Forza Horizon.

Les équipes britanniques bénéficient de tout le savoir et les compétences de Turn 10 afin de travailler rapidement. Le développement du titre progresse positivement et, lors de l’E3 2012, le jeu est officiellement annoncé par Microsoft. Forza Horizon sera naturellement une exclusivité pour la Xbox 360 et édité sous le label Microsoft Studios.

Forza_Horizon_E3_2012

Forza Horizon sort sur les différents territoires quelques mois plus tard, en octobre 2012. L’accueil du titre est très positif avec des critiques très enthousiastes face à la nouvelle expérience de jeu proposée. La liberté offerte aux joueurs, mariée au gameplay Forza et à un environnement ouvert permettent au titre de décrocher une note moyenne de 85% sur Metacritic. Un résultat plus qu’encourageant et qui fait très rapidement briller Playground Games.

2014 – 2019 : l’atteinte des sommets

Suite au succès de Forza Horizon, Playground Games officie rapidement sur une suite. Celle-ci, sobrement intitulée Forza Horizon 2, sort en 2014 sur Xbox One. Le jeu propose cette fois des courses qui se déroulent dans le sud de la France et le nord de l’Italie. Sur la nouvelle console de salon de Microsoft, Forza Horizon 2 offre des nouveautés, comme les conditions météo dynamiques.

Plus beau, plus grand, plus complet, ce nouvel opus introduit également les premiers DLC de la série. En décembre 2014, Storm Island est ainsi mis à disposition des joueurs et offre une nouvelle expérience sous le signe des conditions météo extrêmes. En mars 2015, un stand alone voit le jour : Forza Horizon 2 Presents Fast & Furious qui se passe dans le même décor que le jeu original mais avec des voitures et des défis inspirés du film éponyme.

FH2_Fast&Furious

À noter : Forza Horizon 2 est également commercialisé sur Xbox 360 en 2014. Le jeu n’est pas développé par Playground Games mais par les équipes de Sumo Digital. Cette version récolte un accueil particulièrement négatif notamment à cause de sa technique pour le moins limitée. Cette version reste aujourd’hui un souvenir douloureux pour les joueurs Xbox 360 de l’époque.

Forza Horizon 3 sort deux ans plus tard, en septembre 2016. Le Festival Horizon se déroule cette fois en Australie et propose plus de 350 véhicules à piloter. Grande première pour la licence, Forza Horizon 3 est disponible sur Xbox One ET sur PC Windows 10.

Le score Metacritic de cet épisode affiche 91% et les ventes du jeu atteignent les 2,5 millions au mois de décembre 2016. L’extension Blizzard Mountain sort au même moment tandis qu’une seconde, baptisée Hot Wheels, voit le jour en mai 2017. Cette dernière signe la première collaboration entre Playground Games et une marque de jouet.

En 2017 toujours, mais cette fois en février, Playground Games annonce la création d’une nouvelle équipe au sein du studio. Toujours basé à Royal Leamington Spa, ce nouveau groupe prend place dans les nouveaux locaux de St Albans House.

L’objectif de cette nouvelle team sera alors annoncé un an plus tard, en juin. À l’E3 2018, lors de la conférence Xbox, Microsoft officialise en effet la mise en chantier d’un nouveau projet de RPG AAA d’action aventure en monde ouvert. Sans en montrer davantage depuis lors, de nombreuses rumeurs évoquent un reboot de la saga Fable sans pour autant être confirmées par des éléments tangibles ou par le studio lui-même.

La vie au sein des Xbox Game Studios

Lors de l’E3 2018, Microsoft annonce également le rachat de Playground Games. Le studio britannique rejoint alors les Xbox Game Studios et présente un nouvel épisode de sa série phare : Forza Horizon 4. Le jeu sort le 2 octobre 2018 et devient l’opus le mieux noté des Forza Horizon avec un score Metacritic de 92%.

Le titre nous propulse au Royaume-Uni et introduit pour la première fois dans l’histoire des jeux de courses des cycles de saison dynamique. Le décor du jeu évolue en effet au fil des semaines et des différents cycles : neige et glace en hiver, routes sèches au printemps, soleil éblouissant en été et routes humides à l’automne. Ce nouveau Forza est lancé sur Xbox et PC et intègre dès sa sortie le catalogue du Xbox Game Pass.

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Le jeu réunit deux millions de joueurs lors de sa première semaine de commercialisation. En décembre 2018, Forza Horizon 4 accueille sa première extension, Fortune Island, qui mène les joueurs dans une chasse aux trésors à base d’énigmes et de défis de pilotage. En 2019, une seconde extension est commercialisée : Lego Speed Champions. Une nouvelle île est alors proposée et offre des décors intégralement réalisés avec les célèbres briques à empiler.

En août de la même année, Microsoft annonce pas moins de 12 millions de joueurs pour Forza Horizon 4. Un record qui sera dépassé assez rapidement ensuite jusqu’à atteindre les 24 millions de joueurs en mars 2021. Un succès énorme, porté notamment par son arrivée sur Steam où il s’est immédiatement imposé comme meilleure vente mondiale au moment de sa sortie en mars 2021.

Playground Games endosse un nouveau rôle

À partir de 2019, les rumeurs se font de plus en plus nombreuses autour de Playground Games. Le studio est en effet au centre de bien des commentaires qui partagent le nom de leur futur projet AAA. Plusieurs insiders et journalistes évoquent alors la piste d’un reboot de Fable, la licence créée originellement par Peter Molyneux et iconique de la Xbox Original.

Et les faits leur donneront raison. Depuis 2017, Playground Games met sur pied une toute nouvelle équipe pour produire un Action RPG d’envergure. Fable est ainsi officialisé en juillet 2020 lors d’un Xbox Games Showcase qui dévoile les prémices du nouveau Albion. La vidéo, entièrement réalisée en CGI, présente une grande cité, bordée par des vallées et forêts immenses et peuplées de créatures en tout genre tout en promettant de conserver l’humour si particulier et propre à la saga.

Pour le reste, il faut se montrer patient. Le projet n’est pas suffisamment avancé pour partager du contenu ingame et aucune date de sortie n’est communiquée. Aujourd’hui, entre 150 et 200 personnes œuvrent sur ce projet, l’un des plus importants pour les Xbox Game Studios.

La claque Forza Horizon 5

Naturellement, la Forza Team de son côté œuvre sur une nouvelle itération de Forza Horizon. Cette dernière est présentée lors de l’E3 2021 et s’impose comme la plus grosse claque de cet événement. La bande-annonce cumule plus de 5 millions de vues en quelques jours et Forza Horizon 5 est élu meilleur jeu de l’E3. Le Mexique s’annonce excitant et le jeu sort le 9 novembre 2021.

Pour cet épisode, Playground Games place la barre plus haut que jamais. Plus grand, plus beau, plus fou, ce nouvel opus est plus riche que n’importe quel autre jeu de courses. Les développeurs dévoilent de nouveaux modes de jeu, annonce la plus grande car-list jamais proposée et ne cessent d’en mettre plein les yeux. A sa sortie le titre se classe comme le jeu le mieux noté de l’année par la presse mondiale et s’attire les faveurs des joueurs.

Playground, un joyau sur le point de devenir diamant

Avec plus de 300 salariés et un objectif autour des 400-450 pour 2022, Playground Games est sur le point de terminer sa mue. Une mue qui l’aura vue s’imposer, en à peine 10 ans, comme un des développeurs les plus talentueux au monde. Et si son expertise du jeu de courses ne fait désormais aucun doute, un nouveau challenge de taille attend les équipes.

Avec le reboot de Fable, Playground Games peut franchir un nouveau palier. La pression est grande et les attentes des joueurs sont énormes mais l’on sait tout le talent du studio britannique pour livrer des jeux de très grandes qualités. S’il réussit ce nouveau pari, le développeur concrétisera sa raison d’être, clamée en 2009 : être les meilleurs et créer les meilleurs jeux. Oui, assurément, Playground Games n’a jamais été aussi proche d’être ce qu’il a toujours voulu être.

Découvrir l’histoire des autres Xbox Game Studios

Merci à vous pour la lecture de cette article. Nous espérons que celui-ci vous a plu et a enrichi votre culture sur Playground Games. Si c’est le cas, nous vous invitons à découvrir le récit des autres Xbox Game Studios, ainsi que les titres sur lesquels ils œuvrent aujourd’hui.

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